PV Module Reliability Scorecard 2021

Characterized by steady growth, the solar industry has celebrated several successes within the last 10 years. According to Jenya Meydbray, CEO of PV Evolution Labs (PVEL), global production has  increased twenty-fold. While 20 gigawatts were recorded in 2010, the figure is already around  400 gigawatts today. In this article, we take a closer look at the challenges that such growth  can bring. To counteract problems and create solutions, PVEL has created a Product Qualification Program (PQP), which produces a scorecard of the best-performing  PV modules and manufacturers. Read more about this topic in our article here.   

Rapid and  uncontrolled  growth  poses  new  challenges for companies  

Demand for solar power continues to rise steadily. Even the currently ongoing global pandemic  cannot stop this demand. This growth poses numerous challenges for manufacturers. These  include a degradation rate of >15% of the individual elements within the modules, as measured by PVEL, at a current rate of 100 million soldered  cells per day.  However, to be able to  combat climate change, at least 1 billion cells per day must be achieved. After numerous tests,  it  was determined that the degradation rate for modules that have been in operation for only 5 years, for example, and have also been exposed to particularly high heat, is higher on average  than for older modules in cooler regions. Exawatt, a market intelligence provider and partner  of  PVEL, forecasts that more than 100 GW of new module production capacity will come online  by the end of 2021. According to PVEL, a particularly big challenge will be not to neglect  product quality in the long run, while manufacturers work on various innovations to avoid supply bottlenecks, for example. It can be assumed that, as a rule, new products will be manufactured in brand-new factories. Here, bills of materials (BOMs) are often passed on unchecked, which  can have significant financial and safety consequences in the field. One particularly common error is complete equipment failure. Twenty six  percent  of  the  BOMs  tested  for  this  year’s  scorecard had at least  one  failure.  One  in  three  manufacturers  experienced  a  junction  box  failure of this type. Here,  most  of  the  failures  occurred  before  testing  began.  Troubling  junction box issues were first identified by PVEL in 2018.    

The following chart gives you an overview of the most common failure modes.   

rce: PVEL, 2021, https://modulescorecard.pvel.com/wp-content/uploads/2021-PV-Module-Reliability-Scorecard_May-27-21.pdf

PVEL’s product qualification program can prevent failures  

PVEL established a Product Qualification Program (PQP) for PV modules in 2012, which provides  independent reliability and performance data through numerous testing procedures. In addition, this program recognizes individual manufacturers with particularly outstanding test results. The results are presented in so-called scorecard rankings. In contrast to previous editions, the rankings for 2021 contain considerably more field data that combine laboratory tests with real project applications.   

Within the product qualification program, auditors check the production of the submitted modules. The respective parts lists are also checked here. After shipping, PVEL measures the power output and assesses the physical condition of each module before advanced reliability and performance testing can be performed. The following table summarizes the 4 essential procedures within the PQP. 

Empirical Data No hand-picked samples Standard samples Regular program updates 
The PQP provides empirical metrics for yield and energy output Modeling Auditors observe production of all test samples and check BOMs.   The PQP audits all bills of materials in the same manner. This is done using  calibrated  equipment and in consistent test  environments.Updates to the test procedures provide  data on new  technologies and  manufacturing  techniques 
Four essential procedures in the PQP

The 2021 Scorecard serves as a safeguard for developers, investors, and system owners against inadequate project performance. This summary is designed to encourage solar deployment and support the development of reliable, financeable solar projects. It shows the top performers for six PQP test categories. These performers are listed by model type and manufacturer in alphabetical order. To be eligible for the scorecard, manufacturers must meet several criteria. These include, for example, submitting at least two factory-tested PV module samples per test sequence. Bills of materials for all test sequences within PQP1 must also be complete.   

To be among the top performers, companies must have a degradation rate of less than 2% after each reliability sequence.   

Different tests within the program lead to better  reliability   

In order to be able to check the reliability of the individual modules, a number of tests were carried out. One of these is thermal cycling (TC). This humidity-heat test replicates degradation and failure mechanisms that can occur in the field. It exposes the modules to a constant temperature of 85 °C and relative humidity of 85 % in a climate chamber for a total of two times 1,000 hours – twice as long as required for IEC certification. The combination of high heat and intense humidity stresses the PV module layers. Here, monocrystalline wafers and cells with passivated emitter and back contacts (PERC) show stronger TC performance than multicrystalline wafers.  

For multi-busbar (MBB) modules, improper soldering can lead to poor TC results. Three-busbar, four-busbar, and five-busbar modules have performed better on average in TC than MBB modules to date.

In addition, TC results for bifacial modules showed that both glass/glass and glass/rear modules achieved the top performer status, with front and rear performance drops similar to the performance drop. In general, micro-cracks can form in PV cells under excessive thermal and mechanical stress.   

The following influences can cause damage to individual modules:  

  • Soldering of cells  
  • Laminating and other module manufacturing processes  
  • Temperature fluctuations (wind, snow, hail and other environmental conditions)  
  • Physical damage during transportation, installation or maintenance  

When cracks restrict the flow of electricity through the cell, modules can produce less energy. Theycan also create hotspots and pose safety risks.  

In addition to thermal cycling, tests that measure potential-induced power (PID) degradation in crystalline photovoltaic modules include. This degradation can occur within weeks or even days after different modules are put into operation. It occurs primarily when the internal PV circuit is negatively biased with respect to ground. Within the tests performed by PVEL, the module is placed in a climate chamber. In this climatic chamber, the bias voltage is applied equal to the maximum system voltage of the module (-1000 V or -1500 V) at 85 °C and 85% relative humidity for two cycles of 96 hours. These temperature, humidity, and bias conditions help evaluate potential deterioration and failure mechanisms associated with elevated leakage currents. 

Further tests by PVEL deal with light-induced degradation (LID). LID generally refers to the rapid power loss caused by unstable boron-oxygen compounds. This power loss occurs when p-type crystalline modules are first exposed to sunlight. Within the PQP, a total of 17 samples will be tested for this power loss. All modules are placed outdoors and connected to an inverter to operate at the maximum power point. Meanwhile, they are exposed to immense light irradiation and lightning tests. This is done until stability is achieved according to IEC 61215:2016. To measure the degradation (LETID), two of the post-LID modules are placed in a climate chamber at 75 °C while connected to a power supply. Here, they are injected with a low current for 486 hours, with characterization every 162 hours. This simulates module operation at full solar irradiance and at maximum power. The test conditions are designed to slowly approach maximum degradation to avoid triggering additional degradation mechanisms.  

To make predictions about the performance of PV projects, PVEL uses the industry-standard modeling program PVsyst. Here, PAN files model the irradiance- and temperature-dependent behavior of PV modules.   

The program tests three identical PV modules over a matrix of IEC 61853-1 operating conditions, ranging in irradiance from 100 W/m2 to 1100 W/m2 and temperature from 15 °C to 75 °C. A user-defined PAN file is then created using PVsyst’s model parameters.   

To better illustrate the performance of optimized PAN files, each PAN report includes two site simulation results: a 1 MW site in a temperate climate at 0° slope (in Boston, USA) and a 1 MW site in a desert climate at 20° slope (in Las Vegas, USA).  

Widespread reports of backsheet failures in field modules have led PVEL to introduce the Backsheet Durability Sequence (BDS) within the PQP. Here, participants must select which BOMs are relevant to this test. Additionally, it is important to note that less than 10% of commercially available backsheet models have completed the BDS testing. After the module certification test, manufacturers are free to use any of the 100+ back models on the market in commercially available products. Some will suffer failures, and it is well documented that certification tests do not identify failure-prone backsheets. Specifying PQP-tested BOMs with strong BDS results helps ensure that backsheets and modules perform as expected.  

PVEL recognizes manufacturers who have demonstrated a commitment to product quality and reliability and have achieved Top Performer status. 

After numerous tests, PVEL recognizes manufacturers that meet all expectations as Top Performers. The following tabular listing shows the Top Performers and their respective performance histories from PVEL’s first scorecard in 2014 to the present. Manufacturers are listed alphabetically by the number of years they have been recognized as a top performer.  

Source: PVEL, 2021, https://modulescorecard.pvel.com/wp-content/uploads/2021-PV-Module-Reliability-Scorecard_May-27-21.pdf

Conclusion  

Advancing climate change is forcing some companies to set new goals to be able to generate renewable energy. For this reason, solar power will continue to maintain its relevance and thus grow steadilyin the coming years. However, every growth also involves risks. Especially when rapid  growth takes place. Manufacturers have to react and thus produce products as quickly as possible using a wide variety of the latest technology. As we have discovered, errors can occur at various points within such productions. In order to keep errors as small as possible, some elaborate tests must be carried out in advance. In most cases, manufacturers lack the time and capacity to carry out such tests or inspections properly. PVEL’s product qualification program is a good solution to give customers more security for their purchases. 

References 

Tara Doyl, Ryan Desharnais, Tristan Erion-Lorico; 2021 PV Module Reliability Scorecard; 2021; https://modulescorecard.pvel.com/wp-content/uploads/2021-PV-Module-Reliability-Scorecard_May-27-21.pdf   

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Previous Post

Longi Solar – Bifacial monocrystalline Topcon solar cell achieves 25.21 % efficiency

Next Post

Longi Solar: new efficiency for Topcon solar cell and introduction of a bifacial n-type Topcon solar modul

Related Posts

Jinko N-type solar panels breaking efficiency records?

As our society?s power consumption is growing by the minute, the question of how much usable energy can…
Read More

Longi Solar – Bifacial monocrystalline Topcon solar cell achieves 25.21 % efficiency

Back in April of this year, Chinese PV module manufacturer Longi Solar announced that it had achieved an efficiency of 25.09% for its bifacial monocrystalline N-type Topcon solar cell. According to Longi, this solar cell was developed at its own research and development center. Based on a commercial-size wafer, this bifacial cell has exceeded 25% efficiency for the first time in history, according to the Chinese manufacturer.  Within just one month, the Institute for Solar Energy Research (ISFH) in Hamelin was able to set a new record after numerous further tests.…
Read More

Longi Solar: new efficiency for Topcon solar cell and introduction of a bifacial n-type Topcon solar modul

In addition to Jinko and other well- known manufacturers for photovoltaic products, the Chinese manufacturer Longi Solar also achieves a new efficiency for its Topcon solar cell and also places a new product on the market.   In this article, we will take a closer look at Longi’s innovations.     0.12 percent efficiency improvement for tunnel oxide passivation contact technology (Topcon) solar cell sets new record   …
Read More
en_GBEnglish